Después de todo, ¿cómo funciona el proceso de datación de carbono 14?

Seguramente has leído o escuchado algo en lo que los científicos dicen que ese objeto fue hace miles de años. ¿Pero alguna vez te has preguntado cómo llegan a esta conclusión? La respuesta más simple a esto es la datación por radiocarbono, es decir, a través del carbono 14.

Todo lo que alguna vez vivió o fue producido por cualquier ser vivo puede pasar por este proceso de desentrañar a qué período de la historia perteneció. Su precisión es casi absoluta, por lo que los científicos lo usan hasta el día de hoy, a pesar de que fue descubierto en la década de 1940.

Comprender, primero, el átomo de carbono

El carbono es un elemento químico presente en toda la materia viva. Se divide en tres isótopos diferentes: carbono-12 o C-12, que es el más abundante de todos (aproximadamente el 99% de todo el carbono de la Tierra cabe aquí); carbono-13 o C-13, que corresponde al 1% del total; y el más raro de todos, el carbono 14 o C-14, con solo el 0.001% de todo el carbono del planeta.

Como cada ser vivo tiene átomos de carbono, existen en su composición con el mismo equilibrio que en la Tierra. 0.001% de los carbonos en su propio cuerpo pertenece al isótopo C-14. ¡Resulta, sin embargo, que es radiactivo! Tiende a emitir una partícula Beta hasta que se convierte en nitrógeno.

Hola ¿El carbono se convierte en nitrógeno? Exactamente! Todo comienza en el espacio: cuando los rayos cósmicos llegan a nuestro planeta desde el Sol o incluso desde los extremos del universo, chocan con varios átomos que encuentran en el camino y, por lo tanto, "extraen" neutrones de sus núcleos. Estos neutrones "perdidos" interactuarán con los átomos de nitrógeno, que es el elemento más abundante en nuestra atmósfera, ¿creando quién? El carbono-14!

Los tres isótopos de carbono.

La medida

De hecho, la reacción anterior también libera átomos de hidrógeno, pero lo que importa es el C-14. Interactuará con el oxígeno, creando un dióxido de carbono con carbono-14. Después de eso será absorbido por las plantas y luego por los animales y el hombre. Es por eso que tenemos en nuestro cuerpo la misma proporción de C-14 que la Tierra u otros seres vivos.

OK, ¿y a dónde quieres ir con esto? Bueno, después de que un ser vivo muere, el C-14 en su cuerpo tiende a convertirse nuevamente en un átomo de nitrógeno. Pero este proceso es bastante lento. Fue entonces cuando al científico Wilard Libby se le ocurrió la idea de medir la cantidad de radiación emitida por el C-14 de algún objeto. A través de esto podemos saber exactamente cuánto tiempo ese ser ha dejado de respirar. Complejo, ¿eh? Puede parecerlo, pero el método es extremadamente efectivo en la datación histórica.

La medición de la radiación se realiza mediante un instrumento llamado Contador Geiger-Müller. Con este dispositivo extremadamente sensible, es posible medir la radiación de la atmósfera. Por lo tanto, al aislar el artefacto arqueológico cuyo período histórico queremos descubrir, es posible medir solo la radiación de carbono-14.

El contador Geiger-Müller calcula la radiación C-14 para determinar la edad del artefacto

Periodo que se puede medir

Sin embargo, no puede medir las fechas mientras imaginamos. Las pruebas de C-14 solo son confiables para fechar como máximo 50, 000 años. Esto se debe a que la radioactividad del carbono-14 es muy pequeña y se reduce a la mitad cada 5, 730 años, también llamada "semivida C-14". Por lo tanto, los investigadores han llegado a la conclusión de que el método solo es efectivo para un máximo de 10 vidas medias C-14 en este tipo de datación: para objetos más viejos, se requiere otro medio de datación.

¡El descubrimiento de este método de datación a través de la radioactividad le dio a Wilard Libby el Premio Nobel de Química en 1960! Falleció en 1980 a los 71 años, pero sin duda fue uno de los genios más grandes del siglo pasado.

Wilard Libby creó el método en 1947 y ganó el Premio Nobel de Química por eso.

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Entonces, lectores, ¿pueden entender cómo funciona la datación por radiocarbono? ¿Te imaginaste que las fórmulas químicas podrían ser tan interesantes? Si tiene alguna sugerencia, no dude en utilizar el campo de comentarios a continuación para hacer sus consideraciones.

* Publicado el 10/08/2015