Científico extrae ADN de asesinos capilares sin raíces

La imagen de un detective que recoge colillas de cigarrillos, pelusas y mechones de cabello puebla la imaginación popular y se transporta a la realidad forense a través de técnicas modernas que extraen de esta evidencia el ADN tanto de la víctima como del autor. En los primeros dos casos, la saliva y la piel llevan la carga genética del cuerpo que las generó; En el tercero, sin embargo, la buena suerte tiene que sonreír al investigador en forma de raíz del cabello: sin raíz, sin ADN.

Extraer el perfil genético de una hebra rota era imposible, al menos hasta que un paleogenético de la Universidad de California desarrolló una técnica para recuperar y secuenciar el ADN de cualquier parte del cabello. Ed Green es conocido dentro de la comunidad científica por su trabajo en la secuenciación de los genes del hombre de Neanderthal, su mérito por haber identificado, de un hueso de 38, 000 años, el primer genoma ancestral completo.

El trabajo ayudó a cerrar el caso abierto en 1985

Desde mediados de 2017, ha estado cooperando silenciosamente con la policía para, utilizando la técnica empleada en los antepasados ​​del hombre, extraer perfiles genéticos y, por lo tanto, dar una cara a los asesinos, ayudar a resolver crímenes pendientes e identificar víctimas sin nombre.

Green a menudo recibe (siempre en mano) paquetes que contienen cabello encontrado en escenas del crimen. Algunos son asesinos en serie que actúan durante décadas sin que la policía tenga la menor idea de su identidad; otros son víctimas aún sin nombre.

Entró en el mundo criminal a manos de la genealogista genética Barbara Rae-Venter, conocida por el público en general por descubrir la identidad del asesino Golden Gate, asesino en serie responsable de 45 violaciones y 12 asesinatos de 1979 a 1986. En 2017, colaboró con la policía de New Hampshire identificando a una mujer y tres niñas cuyos cuerpos fueron encontrados dentro de barriles en un parque. Después de décadas prácticamente a la intemperie, todo lo que podría tener ADN ya se había degradado.

El asesinato de una mujer y tres niñas, cuyos cuerpos fueron encontrados en dos barriles (el primero en 1985 y el segundo en 2000), fue uno de los casos abiertos más largos en los Estados Unidos. (Fuente: Oficina del Fiscal del Estado de New Hampshire / Reproducción)

La solución estaba en el banco del laboratorio de Green, que creó en 2005 una técnica para extraer ADN de huesos fosilizados. Ajustar el proceso para el uso del cabello tomó aproximadamente un año. Después de terminar el trabajo en los restos de cadáveres no identificados de New Hampshire, Green no sintió nada diferente, hasta que escuchó los nombres de Marlyse Elizabeth Honeychurch y sus dos hijas, Marie Elizabeth Vaughn y Sarah Lynn McWaters (un niño se fue). identificar)

"Me sentí como el inventor de un cohete que iba a la luna y luego lo veía en la televisión, aterrizando en tierra lunar", recuerda.

Un técnico en el laboratorio de paleogenética Ed Green examina muestras del cabello de la mujer encontradas en un barril en New Hampshire, luego identificado como Marlyse Elizabeth Honeychurch. (Fuente: The New York Times / James Tensuan

El uso de ADN por personas inocentes genera controversia

Sin embargo, el uso del perfil de ADN que se encuentra en las bases de datos genealógicas (es decir, familiares de delincuentes) ha generado controversia sobre la validez del método. Aún así, Green espera que su proceso se use para siempre. La científica forense Suzana Ryan, quien recientemente le envió la cabeza embalsamada de una mujer que aún no se ha identificado, comparte este deseo.

Según ella, hay 200, 000 a 250, 000 casos esperando una solución solo en los Estados Unidos. Incluso si el cabello se recolectó solo el 10% del tiempo, hay 20, 000 casos que se pueden resolver. Sin embargo, ninguno cree que la técnica sea ampliamente adoptada: además de ser costosa (la secuenciación de una sola cadena cuesta miles de dólares), el proceso todavía necesita un genealogista genético para encontrar el origen familiar del ADN.