Los científicos desentrañan la causa del calentamiento global del Paleoceno

El planeta Tierra ha sufrido varios cambios durante los miles de años de su existencia y lo que sabemos de su historia es, literalmente, solo la punta del iceberg. Hace unos 56 millones de años, por ejemplo, durante los períodos Paleoceno y Eoceno, tuvo lugar el denominado Máximo Térmico Paleoceno-Eoceno (PETM). El planeta se ha calentado considerablemente, durante más de 20, 000 años se han liberado grandes cantidades de dióxido de carbono a la atmósfera y las temperaturas promedio han aumentado de cinco a ocho grados centígrados.

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La transformación fue tal que se estima que la región del Ártico se ha vuelto prácticamente tropical, con palmeras y cocodrilos. Aunque son frecuentes, los períodos de cambio climático no son tan intensos como este, lo que siempre ha desconcertado a los científicos. Al principio se creía que una ola de erupciones volcánicas habría causado el fenómeno, tal vez por el impacto de un cometa. Pero un nuevo estudio indica que el PETM puede haber sido causado por cambios delicados en la órbita de la Tierra alrededor del sol.

Los geólogos están investigando el paleoclima de la Tierra en los antiguos sedimentos de aguas profundas y están utilizando esta información para tratar de comprender cuál era la posición de la Tierra en relación con el sol. Universidad de Hawai en Manoa, y Lucas Lourens, geólogo de la Universidad de Utrecht en los Países Bajos.

Combinaron datos astronómicos y geológicos para determinar la posición de la Tierra hace ocho millones de años, relacionando el comienzo de PETM con un ciclo mayor de alteración orbital. Según Zeebe, esta información sería suficiente. "Desde un desencadenante orbital para PETM, y con una fuerte evidencia de afectación orbital de hipertermas posteriores, no se necesita ningún otro desencadenante", dice.

El reloj mas antiguo

La órbita de la tierra no es constante y cambia varias veces con el tiempo. La inclinación del eje siempre cambia de acuerdo con el estímulo gravitacional de planetas como Júpiter, Marte y Venus. Las elipses realizadas por el planeta durante miles de años ayudan a los científicos a calcular la dinámica planetaria utilizando registros de sedimentos como un reloj. A medida que el camino se acercaba al sol, el clima se calentó, dejando evidencia en las rocas.

El estudio de Zeebe y Lourens muestra que el PETM comenzó alrededor de uno de los ciclos de 405, 000 años que siguen a eventos pasados ​​del calentamiento global, lo que demuestra que fue la dinámica planetaria la que lo inició. Examinaron los registros geológicos para identificar los ciclos de órbita excéntrica, comparando estos datos con sedimentos en el fondo del Océano Atlántico. "Hemos llegado a una correspondencia notable", dice Zeebe. "Los registros geológicos y nuestros cálculos parecen estar bastante de acuerdo hasta hace 58 millones de años".