Conoce a los pequeños tardígrados, los ladrones de ADN más grandes del mundo.

Los tardígrados son animales que viven en condiciones extremas. También conocidos como osos de agua, estos invertebrados acuáticos microscópicos pueden sobrevivir al frío y al calor extremo, así como a las duras condiciones del espacio. Si están deshidratados, pueden revivirse solo con agua, incluso si han pasado décadas como esta. Se encuentran en todos los continentes, incluida la Antártida, y viven en entornos que van desde las trincheras oceánicas hasta los desiertos y la cima del Himalaya.

Ahora un equipo de científicos ha descubierto que estos seres tienen otra condición única: su genoma contiene el ADN más "injertado" entre todas las especies animales conocidas. Los investigadores descubrieron que en lugar de heredar todos sus genes de sus antepasados, los tardígrados obtuvieron una sexta parte de su composición genética de plantas, bacterias, hongos y arqueas. Toda esta mezcla reveló que las especies pueden formarse de formas mucho menos lineales de lo que imaginamos.

"Cuando las personas piensan en la diversidad de la vida y el flujo de información genética, imaginan un árbol con grandes ramas que generan otras más pequeñas, pero sin ninguna conexión entre ellas", dice Thomas Boothby. Es becario postdoctoral en la Fundación para la Investigación Científica de la Vida en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill. "Estamos comenzando a darnos cuenta de que en lugar del árbol de la vida, sería más apropiado pensar en la red de la vida", continúa.

Boothby comenzó a estudiar el genoma de los tardígrados con la esperanza de descubrir los fundamentos más básicos de las estrategias de supervivencia extrema de la criatura. Para catalogar cada gen, él y sus colegas primero extrajeron y secuenciaron varios fragmentos cortos de ADN de miles de estos seres. Luego usaron un programa de computadora para "coser" todas las piezas juntas y revelar el código en su totalidad.

"Cuando hicimos eso, inicialmente vimos que había muchos genes que no parecían provenir de animales", dice el científico. "Nuestra reacción instintiva fue pensar que cometimos un error o que algo debería haber contaminado nuestra muestra", dijo. Para volver a verificar el resultado, el equipo probó la reacción en cadena de la polimerasa, un método que amplifica las regiones objetivo del material genético solo si coinciden con algunos "desencadenantes" específicos.

En este caso, querían ver si podían amplificar genes animales y bacterianos como unidades individuales, lo que solo sería posible si estuvieran vinculados físicamente dentro del mismo genoma. "Lo hicimos por más de 100 genes, con un 98% de éxito", dijo Boothby.

Convencidos de que las lecturas del genoma eran correctas, el equipo reconstruyó la ascendencia evolutiva de secuencias genéticas específicas, lo que confirmó que lo que parecían ser genes extraños era solo eso, en lugar de algo similar desarrollado por los propios tardígrados. "Los resultados revelaron inequívocamente que los genes que parecen extraños en realidad provienen de formas de vida no animales", dijo el investigador.

El equipo concluyó que el 17.5% de los genes de los osos acuáticos están hechos de algún material extraño. La mayoría de estos genes externos tienen orígenes bacterianos, con miles de especies representadas dentro de la composición genética de un tardígrado. Los científicos creen que muchos de estos genes son responsables de jugar los mismos roles en la tolerancia al estrés que sus "dueños originales".

En algunos casos, los elementos extraños reemplazaron a los tardígrados, mientras que en otros estos animales conservaron sus propias estructuras, pero se integraron con ellos copias simples o múltiples de una o más especies de bacterias. Los investigadores especulan que este no fue un evento único y que aún puede estar sucediendo incluso hoy. Pero lo que aún no se ha descubierto es cómo estas criaturas pueden reparar su propio ADN con material genético extraño.

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