¿Cuál es la diferencia entre asteroide, meteorito, meteorito y meteoroide?

Recientemente, los medios han usado en exceso términos como "asteroide", "meteorito" y "meteorito". Las principales razones de esta repentina atención al espacio son el asteroide 2012 DA14, que rozó la Tierra, y un meteorito que golpeó a Rusia e hirió a más de 500 personas. Con esta mayor exposición del tema, es fácil confundirse y no entender la diferencia entre estas diferentes clasificaciones. Y todo empeora cuando tales meteoritos y planetoides se unen a asteroides, meteoritos y meteoritos.

Básicamente, todos estos términos astronómicos tienen un origen en común: el asteroide, es decir, un cuerpo rocoso inactivo que deambula por el espacio. Sin embargo, este asteroide se convierte en un meteorito tan pronto como entra en la atmósfera terrestre y proporciona lo que popularmente llamamos "estrellas fugaces". Si este meteorito sobrevive al descenso incandescente a nuestro planeta y toca el suelo, se convierte en un meteorito .

Suena simple, ¿no? Después de todo, todo depende de qué tan alto sea este cuerpo de roca. Sin embargo, hay excepciones a esta regla, y dependiendo del tamaño o región del espacio en el que se encuentre el asteroide, puede ser promovido o degradado a otras "posiciones" astronómicas.

¿Planetoide o meteoroide?

La carrera de un asteroide no se limita a convertirse en meteorito o meteorito. Otras puertas están abiertas a la prometedora "roca" que deambula por el espacio. Si una pequeña parte se separa de un asteroide más grande y orbita nuestro sol, ese "cachorro" automáticamente recibe el nombre de meteoroide .

Sin embargo, hay millones de asteroides "allá afuera" y alrededor de 750, 000 de ellos forman un cinturón ubicado entre las órbitas de Marte y Júpiter, con muchos candidatos a meteoritos. Con una cantidad tan grande de "rocas" espaciales, es de esperar que algunos escapen de la norma y alcancen proporciones tan grandes que se confundan con un planeta.

Fuente de la imagen: NASA

Cuando esto sucede, el asteroide es promovido a planetoide. Este es el caso de Ceres, por ejemplo, que tiene una longitud de 940 km. Y la semejanza con los planetas es sorprendente: aunque no tiene atmósfera, un asteroide puede ser lo suficientemente masivo como para tener lunas orbitando a su alrededor.

¿Por qué estudiamos asteroides?

Hay varios intereses científicos en los asteroides. Para empezar, son los restos del proceso de formación de planetas rocosos y, por lo tanto, sirven como una especie de registro histórico de cómo se formó nuestro Sistema Solar. Además, cuando estos objetos chocan con la Tierra, como ha sucedido muchas veces antes, a menudo cambian no solo la forma de nuestro planeta, sino que también pueden provocar cambios drásticos en las formas de vida que lo habitan.

Fuente de la imagen: NASA

Como si eso fuera poco, los asteroides también son fuentes muy ricas de mineral valioso y, por lo tanto, es muy probable que la humanidad comience a explotar este tipo de recurso natural en el futuro, enviando mineros al espacio para aumentar las riquezas de la tierra.